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Le fil de coton est le résultat du travail, en filature, du duvet qui enveloppe la graine du cotonnier (gossipium).

Il semble que l'utilisation du coton comme fibre soit trés ancienne, et Pline en fait mention dans ses écrits; mais il est reconnu que la véritable industrie cotonnière en europe dans le XIV ème siècle était à Barcelone. Ce n'est qu'en 1569 que la première balle de coton entra en Angleterre; à cette époque, Bruges et Gand étaient déjà célèbres par leurs tissus de coton.

Pendant trés longtemps ce fut la rivalité entre la France et l'Angleterre pour l'industrie cotonnière, dans laquelle l'Angleterre est restée maîtresse.

Au point de vue botanique, les cotonniers font partie des malvacées, mais nous les trouvons sous différents aspects, suivant les régions : herbacée (50/60 cm de haut) en Arabie, Perse, Chine et surtout Egypte; arbuste (1/1.5 m) en Amérique du Nord; arborescent (3 m et plus) dans les Indes.

C'est le cotonnier herbacé (50/60 cm) qui donne la plus belle fibre.

La culture en est délicate et il faut peu de choses pour compromettre une récolte. Elle est pratiquée dans les pays à climat plutôt chaud sans sécheresse.

Après la floraison, se forment les capsules et les graines sur lesquelles se trouvent attaché le duvet, ou coton.

Lorsque les capsules ont éclaté, le duvet s'épanouit et la récolte peut commencer. On recueille à la fois la graine et le duvet, qui seront séparés par l'opération mécanique de l'égrenage. La graine et le duvet se nomment coton en pierre, par opposition au duvet seul, dit coton égrené. C'est sous cette dernière forme que le coton arrive à la filature, venant des pays producteurs : Egypte pour les beaux cotons fins, Amérique pour les cotons moyens, Inde pour les cotons ordinaires.

Un fil de coton de qualité doit être résistant, élastique et surtout régulier. La fibre doit être suffisamment longue.

Les cotons sont classés d'après la région, la longueur moyenne des fibres :

coton d'Amérique, Louisiane ou Mississipi...
coton Basse-Egypte, Mit-Affifi...
coton des Indes, Bengale, Madras...

A suivre...